AOL, den stora amerikanska portalen och sökmotorn, har gjort bort sig rejält. I ett försök att ”…reach out to the academic community with new research tools…” släppte företaget data om 20 miljoner sökningar som 650.000 av deras användare har gjort.

Visserligen var datan anonymiserad och användarnamn ersatta av slumpmässiga tal. Men det går att följa en användare och dennes olika intressen. Även om det är långsökt är det inte omöjligt att enskilda individer kan identifieras.

Kritiken var snabb och skoningslös. Techchrunch har följt historien och skriver:

The utter stupidity of this is staggering

AOL har nu backat.

Although there was no personally-identifiable data linked to these accounts, we’re absolutely not defending this. It was a mistake, and we apologize. We’ve launched an internal investigation into what happened, and we are taking steps to ensure that this type of thing never happens again.

Detta handlar om den personliga integriteten. Det handlar också om det som är sökekonomins verkliga hårdvaluta: Intention data, kunskapen om vad vi vill göra. Så det finns inget försvar för AOLs handlande vilket de snabbt insåg.

Men – det är inte svårt att förstå varför regeringar och polismyndigheter visar stort intresse för sökdatan. En användare tycks planera ett mord med hjälp av information från nätet.

När det framstår så tydligt som genom AOLs data är det oundvikligt att åtminstone tänka tanken om inte ändamålen ibland måste få helga medlen. En kvinna som är gift med någon som söker ”how to kill your wife” tycker nog det. Samtidigt vill de flesta av oss inte ha den värld där myndigheterna kan läsa våra tankar, vilket skulle vara effekten om sökdata kontinuerligt övervakades av dem.